葉酸(Folic acid)又稱為維生素B9,之所以稱為葉酸是因為1941年的米切爾(H.K.Mitchell),從菠菜葉中第一次純化出來這個物質,而命名為葉酸。葉酸是一種水溶性維生素B,自1998年依美國聯邦法律的要求,被加入到麥片、麵粉、麵包、義大利麵、烘焙食材、餅乾之中,而富含葉酸的天然食物包括菠菜、甘藍菜、萵苣、秋葵、蘆筍、香蕉、甜瓜、檸檬、酵母、香菇、牛肝、牛腎、柳橙汁、番茄汁等。

葉酸通常用於避免及治療因葉酸缺乏造成的貧血,因為葉酸能促進骨髓中的幹細胞發育成熟形成正常形態的紅血球,所以葉酸又稱為“造血維生素”。另外,由於葉酸對於神經管的形成有重要作用,因此孕婦在懷孕前攝入足夠的葉酸對於胎兒的正常發育很重要。懷孕期間缺乏葉酸能夠影響胎兒神經系統的發育。研究發現在懷孕前期和懷孕中補充足夠的葉酸能夠降低神經管畸形和唇裂胎兒的出生率。

有研究指出葉酸還可避免大腸癌、子宮頸癌的發生,以及可降低體內同半胺酸(Homocysteine)的濃度,而高濃度的同半胺酸是心血管疾病的風險因子。另外,葉酸與老化所造成的記憶喪失、阿茲海默症、聽力減退、黃斑性退化、睡眠障礙、沮喪、骨質流失、神經痛、肌肉痛、皮膚白斑(vitiligo)都有相關的研究佐證其效果。

雖然從食物就可以攝取到葉酸,但由於烹飪時的高溫對於葉酸的破壞和人體吸收效率不高的原因,且又不常吃新鮮的青菜水果,日常飲食還是較難滿足葉酸的需要,尤其是孕婦的葉酸需求量比較大,所以孕婦在懷孕期間(甚至懷孕前)補充的葉酸補充品是必要的。

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Ref: Folic acid in pregnancy and fetal outcomes. J Obstet Gynaecol, 2008: 28, 3-13

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